Eustatismo

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Figura 1. Fluctuaciones del nivel del mar desde hace 542 millones de años, según dos estudios, los de Hallam et al. (en rojo) y según los geólogos de la empresa Exxon (en azul).
N = Neógeno
Pg = Paleógeno
K = Cretásico
J = Jurásico
Tr = Triásico
P = Pérmico
C = Carbonífero
D = Devónico
S = Silúrico
O = Ordovícino
Cm = Cámbrico

El término eustasia se emplea para designar los hundimientos y posteriores ascensos de la corteza terrestre en aquellas zonas en que existieron grandes glaciares continentales durante el Pleistoceno. Con la formación de los grandes glaciares, el relieve se fue hundiendo por el peso del propio hielo y al finalizar el período glacial y desaparecer esos glaciares, el relieve previamente hundido tiende a "rebotar" hacia arriba debido a que se queda liberado de dicho peso.

El eustatismo es la variación del nivel del mar respecto a los continentes, supuestamente inmóviles. Puede tener varias causas. La principal reside en las variaciones que puede experimentar el volumen total de las aguas contenidas por las cuencas oceánicas, en razón de los cambios climáticos, especialmente los más importantes y de largo periodo, representados por la alternancia de las glaciaciones e interglaciares. El ejemplo de la glaciación de Würm es elocuente: durante ese periodo la masa de las aguas marítimas evaporadas y progresivamente congeladas sobre los continentes hizo bajar el nivel de los mares en unos 120 m . A ese glacioeustatismo pueden sumarse los efectos del termoeustatismo: el enfriamiento de las aguas marítimas provoca su contracción en proporciones considerables, ya que 1 ºC en más o en menos de la temperatura media de los mares provoca, respectivamente, una elevación o un descenso de 2 m de su nivel general.

También existe un eustatismo diastrófico, debido a las deformaciones tectónicas de las cuencas de los océanos tras el fenómeno geológico del diastrofismo. Así es como la elevación de una cordillera submarina desaloja un volumen igual de agua por encima del nivel anterior.

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