George Gershwin

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George Gershwin

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George Gershwin en 1937.

Nom de naissance Jacob Gershowitz
Naissance
New York, Drapeau des États-Unis États-Unis
Décès (à 38 ans)
Los Angeles
Activité principale Instrumentiste et compositeur

Œuvres principales

George Gershwin est un compositeur américain, né Jacob Gershowitz le à Brooklyn (New York) et mort le à Hollywood (Californie).

Né dans une famille juive prolétarienne originaire de Saint-Pétersbourg, totalement autodidacte, George Gershwin fait ses débuts comme pianiste d'orchestre à Broadway. Son frère, Israël dit « Ira », lyriciste, écrit la plupart des textes de ses chansons que s'arrachent bientôt Al Jolson, Fred Astaire, Ginger Rogers ou le producteur Ziegfeld. Créateur du jazz symphonique, il fait triompher ses comédies musicales. À Paris, il rencontre Maurice Ravel. À Vienne, il se lie d'amitié avec Alban Berg. Véritable star, grand amateur de jolies femmes (Paulette Goddard, Simone Simon…), ami d'Arnold Schönberg (avec qui il joue au tennis, mais dont il ne comprend pas la musique), il s'installe à Hollywood pour composer des partitions cinématographiques ou des chansons populaires. Bien d'autres de ses œuvres sont devenues de grands standards de jazz grâce entre autres à Ella Fitzgerald, Louis Armstrong, Herbie Hancock et de nombreux autres chanteurs ou acteurs. Il meurt des suites d'une désastreuse intervention chirurgicale au cerveau.

Biographiemodifier | modifier le code

Jeunesse (1899-1920)modifier | modifier le code

Morris Gershowitz et Rose Bruskin, futurs parents de George et Ira Gershwin, quittèrent la Russie en 1895 pour s’établir aux États-Unis, préférant comme de nombreux juifs s'exiler, plutôt que de courir le risque de devenir victimes des pogroms et des ghettos urbains mis en place par le régime du tsar Alexandre III. C'est ainsi à New York que naissent leurs quatre enfants : Israël dit Ira (1896-1983), Jacob dit George, Arthur (1900-1981) et Frances (1906-1999), leur seule fille. C'est George qui adopta le nom « Gershwin » une fois adulte, américanisation qui fut imitée par le reste de sa familleG 1.

L'enfance de George Gershwin fut marquée par les nombreux déménagements de sa famille à l'intérieur de la ville de New York, ainsi que par des innombrables escapades avec ses amis du voisinage. Il débordait d'énergie, abhorrait l'école, et n'était pas du tout enclin à l'étude. Avant 1910, quand les Gershwin acquirent leur premier piano, son seul contact avec la musique classique lui venait de son ami Max Rosen, futur violoniste de renommée internationaleL 1. « Son véritable clavier, c'était les trottoirs - et, encore plus, les rues - de New York... »I 1. Mais, dès qu'il s'assit devant l'instrument, George joua avec tant de facilité et de talent que ses parents lui payèrent des leçons. Il étudia avec différents professeurs de son quartier pendant deux ans, avant de faire la connaissance de Charles Hambitzer en 1912, qui devint son mentor jusqu'à sa mort en 1918. Hambitzer enseigna à George les techniques du piano traditionnel, lui présentant les œuvres des grands compositeurs européens, et l'encourageait à assister aux plus nombreux concerts qu'il pouvait. George, en retour, fut un étudiant enthousiaste, et Hambitzer disait de lui : « J'ai un étudiant qui laissera sa marque en musique [...] Le garçon est un génie, il n'y a aucun doute. »I 2 En même temps, George suivit des cours de théorie et d'harmonie avec Edward Kilenyi, un professeur réputé et ancien élève du compositeur Pietro Mascagni.

C'est en 1914 que sa carrière future se dessina : il fut embauché par Jerome H. Remick and Co., une manufacture de partitions musicales, comme interprète et vendeur de chansons. Il avait à présent sa place dans un cubicule du Tin Pan Alley, pour un généreux salaire de quinze dollars par semaineG 2. Cette décision impliquait qu'il quittât l'école de commerce (qu'il fréquentait sur l'insistance de sa mère). Malgré des conditions de travail désagréables, cet emploi lui accordait une certaine liberté d'interprétation, ainsi que la chance d'améliorer sa technique au piano. Entre temps, il produisait des rouleaux pour pianos mécaniques aux Perfection Studios ; c'est en 1916 que sa première chanson (When you want 'em, you can't get 'em, when you've got 'em, you don't want 'em) fut publiée par le Harry von Tilzer Company, et en 1917 qu'il publia sa première pièce pour piano, Rialto Ripples.

Mais, quand il tenta de soumettre une de ses propres chansons chez Remick's, on lui dit : « ici, tu es un pianiste, pas un compositeur. Nous avons assez de compositeurs à notre disposition. »1 Après y avoir travaillé trois ans, il quitta Remick's pour devenir un accompagnateur aux spectacles de vaudeville de Fox's City Theater. Lorsqu'une production nécessitait une chanson de plus, Gershwin avait l'occasion de proposer ses propres œuvres ; en demeurant anonyme, il ne risquait pas sa réputation. De plus, il put y rencontrer d'excellents compositeurs, tels que Jerome Kern et Victor HerbertJ 1. C'est grâce à ses nouvelles relations dans le monde musical qu'il obtint le poste de compositeur chez la maison de publication T. B. Harms Co. Son patron, Max Dreyfus, lui offrait une prime de 50 $, ainsi que trois sous par copie vendue, pour chacune de ses chansonsL 2. Après l'échec de quelques-unes de celles-ci, le musical Good Morning, Judge, qui incluait sa chanson I Was So Young, You Were So Beautiful eut un véritable succès en 1919. La, La, Lucille fut le premier musical dont il composa la partition entière, en 1919, mais ce fut la chanson Swanee, reprise plus tard dans la même année par Al Jolson, qui donna à sa carrière une envergure internationaleG 3.

Carrièremodifier | modifier le code

Dès que son nom se fit connaître à New York, les demandes pour ses compositions se multiplièrent. George avait réalisé que c'était dans cette direction que se poursuivrait sa carrière, plutôt que vers celle de pianiste de concert. Il jouait cependant avec grand talent et charisme, car son emploi chez Remick's lui avait appris à improviser et à transposer instantanément. Après le décès de Hambitzer en 1918, il prit quelques leçons avec Rubin Goldmark, tout en poursuivant ses cours de théorie avec Kilenyi. Dans les soirées il s'asseyait inévitablement au piano, entouré de plusieurs jolies femmes. Aussi, son frère Ira se révéla particulièrement doué pour trouver des paroles s'alliant aux chansons de son frère ; ainsi débuta une solide collaboration entre les deux hommes qui dura jusqu'à la mort de George.

Entre-temps, la musique de Gershwin se répandait au-delà des frontières. En 1923, il fut invité à Londres pour y composer et présenter une revue, appelée The Rainbow. Lui ainsi que sa musique y furent accueillis chaleureusement, et, après une première visite de la ville de Paris, il retourna à New York. Là, il fut engagé par la mezzo-soprano canadienne Eva Gauthier pour l'accompagner dans la deuxième moitié de son concert au prestigieux Aeolian Hall, dans un répertoire de chansons populaires américaines, en automne 1923. Le programme, quoique très inhabituel, fut fort apprécié par la foule, qui le reçut avec tant d'enthousiasme que le concert fut réitéré l'année suivante. Enfin, Gershwin goûtait les joies d'un public connaisseur auquel il pouvait faire entendre sa musique.

Le tournant suivant de sa carrière arriva peu de temps après, en janvier 1924. Paul Whiteman, un directeur musical que George avait rencontré à l'occasion de la revue George White's Scandals 1922, annonça dans le journal un concert intitulé What is American Music?, ainsi que la mise au point d'un concerto jazz par George pour l'occasion. Lui qui n'avait suggéré cette idée que brièvement à Whiteman, deux ans auparavant, se trouva fort dépourvu : il n'avait pas encore entrepris la composition de cette œuvre, alors que le concert avait lieu cinq semaines plus tard. Après s'être excusé, Whiteman réussit à convaincre George qu'il pouvait la réaliser. C'est donc le 12 février 1924 que fut présenté sa Rhapsody in Blue, sur la scène du Aeolian Hall, avec George interprétant les solos du piano. L'œuvre connut un succès monstre, ébahissant le public, et recevant les louanges presque unanimes des critiques qui y assistèrent. Par la suite, Whiteman mena une tournée de ce concert à travers les États-Unis, mais George dut esquiver celle-ci après la prestation à St. LouisL 3. Il devait reprendre ses nombreux autres engagements, notamment la composition des chansons pour la revue anglaise Primrose. Le 8 juillet de la même année, il prenait le bateau pour Londres afin de préparer la première de cette revue pour le 11 septembreJ 2. Le réalisateur de Primrose, Alex Aarons, put en même temps accomplir son second objectif : convaincre Fred et Adele Astaire (eux aussi à Londres) de participer à la prochaine production de Gershwin. Celle-ci, intitulée Lady, Be Good !, fut présentée à New York le 1er décembre de la même année ; elle incluait la chanson classique Fascinating Rhythm, entre autres, et fut une réussite phénoménale, rendant célèbres à la fois les Astaire et les GershwinL 4.

1925-1936modifier | modifier le code

Soirée donnée par Éva Gauthier pour l'anniversaire de Maurice Ravel, le 7 mars 1928. Gershwin est à droite

Avec l'année 1925 arrivèrent plusieurs nouvelles œuvres mémorables : le musical Tell Me More se joua à Broadway et à Londres.George Gershwin présenta son Concerto en fa sur la scène de Carnegie Hall. Sa première opérette intitulée Song of the Flame, quoique, éloignée de son style musical habituel, réussit tout de même assez bien. Un autre évènement vint couronner son succès : au mois de juillet, son portrait apparut sur la page couverture du Time Magazine ; c'était le premier compositeur américain à recevoir cet honneur.

Avec l'argent qu'il avait pu économiser, il avait pu acheter l'année précédente une maison de cinq étages sur la 110e rue, où il demeurait avec sa famille. Les soirées y étaient fréquentes, et un grand nombre de ceux qui s'y rencontraient leur étaient étrangers ; afin de retrouver un peu de tranquillité, il n'était pas inhabituel pour George de louer une chambre à l'hôtelG 4. Il appréciait aussi la solitude que lui apportait la peinture à l'aquarelle, passe-temps pour lequel il avait un certain talent : il réalisa plusieurs portraits et autoportraits au cours des années, et amassa lui-même une collection de tableaux assez importante.

L'an 1928 apporta plusieurs expériences musicales très enrichissantes à la vie de Gershwin : il eut premièrement la chance de rencontrer Maurice Ravel au mois de mars, compositeur qu'il admirait ; lorsque George lui demanda s'il pourrait lui enseigner la composition, Ravel lui répondit : « Pourquoi seriez-vous un Ravel de seconde classe alors que vous pouvez devenir un Gershwin de première classe ? »L 5. Trois jours plus tard, Gershwin partait pour l'Europe avec sa sœur, Frankie, ainsi qu'Ira et sa femme. Il y fit la connaissance de Sergueï Prokofiev, Kurt Weill, Franz Lehár et Alban Berg, parmi d'autres ; c'est également à Paris qu'il compléta la composition de An American in Paris, une musique à programme incluant dans la partition quatre klaxons de taxis français. La première de cette œuvre eut lieu au Carnegie Hall à New York, le 13 décembre de la même année.

Puis, Gershwin se lança dans la production de plusieurs comédies musicales, ayant tous des succès de niveaux différents ; les plus mémorables furent Strike up the Band et Girl Crazy en 1930, avec respectivement 191 et 272 représentationsJ 3. Puis, le 5 novembre, George partit tenter sa chance à Hollywood, emmenant avec lui son frère Ira et sa femme. Là, il eut la chance d'écrire la musique d'un des premiers films musicaux, Delicious, sorti en 1931 (à la fin de sa vie, il collaborera à deux autres films musicaux, sortis en 1937 et 1938). Son manque de succès fut compensé par celui de sa comédie musicale satirique Of Thee I Sing, qui avait débuté quatre jours plus tôt : celle-ci eut 441 représentations et fut largement acclamée, recevant l'année suivante le prix Pulitzer.

En janvier 1934, il lança une tournée nationale célébrant le 10e anniversaire de la Rhapsody in Blue, qui incluait la présentation de sa nouvelle œuvre, les Variations sur « I Got Rhythm ». Le mois d'après, il était l'hôte de sa propre émission de radio, « Music by Gershwin », présentée deux fois par semaine jusqu'au mois de décembre. Il commença aussi à travailler un opéra folk pour personnages afro-américains ; c'était une idée avec laquelle il jonglait depuis longtemps. L'opéra Porgy and Bess débuta en 1935 à Boston et à New York : quoique très populaire, son authenticité culturelle fut cependant remise en question par des artistes tels que Duke Ellington, qui affirmait qu'« aucun Afro-Américain ne se ferait prendre par Porgy and Bess »G 5.

George passa les deux dernières années de sa vie à se présenter en concert et écrivit encore deux musiques de film, avant de mourir subitement d'une tumeur cérébrale le à Hollywood. Il est inhumé au cimetière de Westchester Hills (en), à Hastings-on-Hudson (en), dans l'État de New-York.

L'Œuvremodifier | modifier le code

Style et influencesmodifier | modifier le code

En grandissant dans les quartiers de New York, Gershwin fut exposé à d'innombrables genres de musique. À travers sa famille et son emploi d'été dans les montagnes Catskill, il était familier avec le style klezmer des Juifs américains ; cette influence est apparente dans les mélodies de ’S Wonderful et Funny Face, où la tierce mineure joue un rôle significatifS 1. Il connaissait également bien la musique afro-américaine ; en particulier, le jazz. Ce style était considéré à l'époque comme étant exclusif aux « musiciens de race », et la nature de la musique de Gershwin fut longtemps étiquetée comme étant une simple imitation du genre. Il est cependant incontestable que plusieurs de ses œuvres (telles que Rhapsody in Blue et son rag, Rialto Ripples) emploient la tonalité « blues » et les rythmes syncopés du jazzD 1. Enfin, Gershwin était un grand enthousiaste de la musique moderne française, ainsi que les œuvres de compositeurs tels que l'américain Jerome Kern, Claude Debussy, Berg, Dmitri Chostakovitch, Igor Stravinski, Darius Milhaud et Arnold Schönberg, dont Gershwin a peint le portrait en 1934 (il était aussi son partenaire de tennis). Sur le plan modal, il aimait particulièrement la sonorité de la gamme pentatonique, qui inspira la mélodie de I Got RythmG 6.

Gershwin se spécialisait dans la composition de chansons du style de Tin Pan Alley et de Broadway, mais il composa également quelques œuvres de plus grande envergure. Celles-ci ont été accusées par des musiciens, tels que Leonard Bernstein, d'être simplement des amalgamations de courtes mélodiesS 2. Il est vrai que le Rhapsody in Blue contient cinq thèmes pouvant être interchangés et même omis entièrement, mais la structure présente tout de même une complexité supérieure à sa norme habituelleD 2. De même, le motif d'ouverture pour An American in Paris, avec ses changements de registre et larges intervalles, a clairement été écrit à l'intention d'un instrument autre que la voixW 1. En somme, la musique de Gershwin contient à la fois des éléments du modernisme classique (sa Rhapsody empruntait également des éléments de Reflets dans l'eau et Pour le piano de Debussy)D 3 et de la musique populaire américaine.

Gershwin au pianomodifier | modifier le code

George Gershwin ne se considérait pas comme un pianiste classique ; certes, il avait suivi des leçons de piano pendant quelques années, mais celles-ci devinrent sporadiques après le décès de Hambitzer. Ce sont plutôt ses années qu'il passa à vendre les chansons de Remick's et à couper des rouleaux pour pianos mécaniques qui influencèrent davantage sa technique personnelle. En vendant les chansons, il devait fréquemment les transposer à tout bout de champ pour ses clients au registre vocal limité, ainsi qu'improviser des ornementations pour les rendre plus attrayantes. Les pianos mécaniques de l'époque étaient conçus pour suivre à la lettre le rythme d'un métronome : la vitesse du rouleau pouvait être modifiée pour obtenir un tempo d'écoute ou de danse. De plus, une technique appelée « quantisation » servait à égaliser la distance entre chaque temps sur le rouleauW 2. C'est ainsi que George apprit à jouer d'un toucher très précis et staccato, et s'amusait parfois à jouer ses chansons à une vitesse entièrement différenteL 6. Mais c'étaient ses talents personnels qui caractérisaient le mieux son style pianistique : il jouait avec la plus grande aisance, débordant d'énergie et d'enthousiasme, en innovant toujours des nouveaux rythmes et mélodies. C'est ce qui lui donnait le plus grand plaisir : il ne s'amusait pas à une fête s'il n'avait pas la chance de s'asseoir au piano.

Œuvres classiquesmodifier | modifier le code

Parmi les œuvres les plus connues de Gershwin dans le domaine du classique, on trouve :

Comédies musicales et revues pour Broadwaymodifier | modifier le code

en tant que compositeur principal
Musique additionnelle

Musiques de films2modifier | modifier le code

Notes et référencesmodifier | modifier le code

  1. Ira Gershwin, My Brother, George Gershwin, Merle Armitage ed., New York, 1938, pp. 17-18.
  2. Contributions originales uniquement, la musique de Gershwin ayant été énormément employée après sa mort.
  1. Rodney Greenberg, George Gershwin, op. cit., p. 14.
  2. p. 25
  3. p. 35-36.
  4. p. 97.
  5. p. 196.
  6. p. 20.
  1. Ruth Leon, Gershwin, op. cit., p. 8.
  2. p. 26.
  3. p. 55.
  4. p. 59.
  5. p. 86.
  6. p. 17.
  1. Edward Jablonski, Gershwin Remembered, op. cit., p. XIX.
  2. p. XXI.
  3. p. XXVI.
  1. Isaac Goldberg, Gershwin: A Study in American Music, op. cit., p. 53.
  2. p. 61.
  1. Charles Schwartz, Gershwin: His Life and Music, op. cit., p. 323.
  2. p. 35
  1. Wayne Schneider, The Gershwin Style, op. cit., p. 97-98.
  2. p. 211.
  1. David Schiff, Gershwin: Rhapsody in Blue, op. cit., p. 12.
  2. p. 13 et 25.
  3. p. 38.

Voir aussimodifier | modifier le code

Bibliographiemodifier | modifier le code

  • (en) Rodney Greenberg, George Gershwin, Londres, Phaidon Press Limited,‎ 1998
  • (en) Ruth Leon, Gershwin, Londres, Haus Publishing Limited,‎ 2004
  • (en) Edward Jablonski, Gershwin Remembered, Portland, Amadeus Press,‎ 1992
  • (en) Isaac Goldberg, Gershwin: A Study in American Music, New York, Simon and Schuster,‎ 1931
  • (en) Charles Schwartz, Gershwin: His Life and Music, Indianapolis, Bobbs-Merrill Company Inc,‎ 1973
  • (en) Wayne Schneider, The Gershwin Style, New York, Oxford University Press,‎ 1999
  • (en) David Schiff, Gershwin: Rhapsody in Blue, Portland, Cambridge University Press,‎ 1997
  • Joan Peyser, Rhapsodie in Blue, éd. Palma, 1998
  • André Gautier Gershwin, éd. Hachette littérature, 1973
  • Denis Jeambar, George Gershwin, éd. Mazarine, 1998
  • Mildred Clary, Une rhapsodie américaine, éd. Pygmalion, 2005
  • Jean-Christophe Marti, Gershwin 1898-1937, éd. Gisserot 2000
  • Alain Lacombe, George Gershwin, éd. Van de Velde, 1980

Articles connexesmodifier | modifier le code

Liens externesmodifier | modifier le code

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